Binish Desai comenzó a trabajar en un ladrillo ecológico hecho de reciclaje y desechos cuando tenía 11 años. El ex alumno, inventor y empresario de Intercambio de Jóvenes de Rotary le da crédito a Rotary por brindarle el apoyo para perseguir sus sueños. Ahora está retribuyendo a través de un nuevo club rotario
 
 
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Cada héroe tiene una historia de origen. "Tenía 10 años cuando comenzó todo el viaje", explica Binish Desai. Comenzó con una caricatura llamada Captain Planet , una serie animada de televisión de la década de 1990 sobre un ambientalista con superpoderes. Desai todavía puede recitar el estribillo del programa: Capitán Planeta, es nuestro héroe / ¡Va a reducir la contaminación a cero! "Ese eslogan se me quedó grabado", dice. "Quería hacer algo para ayudar al Capitán Planeta".

Al crecer en Valsad, una ciudad en el Mar Arábigo en el centro-oeste de la India, Desai también era fanático de Dexter's Laboratory , otro programa de televisión animado, éste sobre un niño científico. “Así que creé mi propio laboratorio en la esquina de nuestra sala de estar en un mueble de televisión. Y siempre llevaba algo llamado 'bolsa de ideas', donde anotaba diferentes innovaciones mías ".

Por ejemplo, después de haber aprendido sobre la evaporación y la condensación en la escuela, notó el vapor que se escapaba de la olla a presión cuando su madre preparaba la cena. Creó un dispositivo para capturar ese vapor, que luego volvería a su estado líquido: agua que podría usarse para jardinería. “Ese fue mi primer invento”, dice.

“No hay nada inútil en este mundo”, insiste Desai. “El concepto de residuo no existe en la naturaleza. Es el consumo humano el que lo crea, por lo que es nuestra responsabilidad deshacernos de él. Y en el proceso de convertir la basura en un tesoro, también podemos generar mucho empleo ".

En las casi dos décadas transcurridas desde sus días de Capitán Planeta (Desai cumple 27 este mes) se le han ocurrido más inventos; construyó y perdió una empresa; fundó, con su esposa, varios centros de empoderamiento de la mujer; y, en general, inventaron formas de mejorar la vida de todos en su comunidad, definida de manera muy amplia. Un factor fundamental para su éxito ha sido su participación en Rotary, una relación que fue provocada por una conexión familiar y alimentada por un año en los Estados Unidos como estudiante de Intercambio de Jóvenes de Rotary. Ahora, como socio fundador del Club Rotario de Vibrant Valsad, su vida en Rotary ha tomado vuelo.

Que alguien le dé una capa a ese joven.

   

Binish y Dhriti Desai frente a una casa construida con material reciclado.

Toda una vida inventando

Mientras Binish continuaba con sus exploraciones científicas, siguió inventando. “El que me llevó a la persona que soy hoy”, dice, “fue el ladrillo. Eso sucedió cuando tenía 11 años ".

Un día en la escuela, su mejor amigo metió un chicle debajo de un escritorio y, como quiso el destino, el chicle terminó pegándose a los pantalones de Binish. Se lo quitó lo mejor que pudo y lo envolvió en una hoja de papel, con la intención de tirarlo cuando la clase terminara. Luego se olvidó de eso. Al final del día, cuando finalmente lo sacó de su bolsillo, estaba duro como una roca. "Pensé, esto es realmente diferente", recuerda. “Dije, está bien, puedo hacer piedra con esto. Solo era un niño curioso tratando de averiguar, ¿por qué sucedió esto? "

Al mismo tiempo, en la escuela, Binish estaba aprendiendo sobre cómo un gran número de personas vivían en barrios marginales abarrotados y poco saludables. Se formó una nueva ambición: un día construiría la casa menos cara del mundo para esas personas, y la construiría con ladrillos hechos de goma de mascar y papel usado.

Durante los días, las semanas y los años que siguieron, Desai experimentó con diferentes ingredientes y proporciones, siempre tratando de construir un ladrillo mejor. Con cada iteración, buscaba comprender qué faltaba y qué se podía mejorar. Hizo pequeños moldes de cartón y comenzó a diseñar y procesar ladrillos pequeños y duraderos, con planes para construir una casa de muñecas. “No tenía idea de cómo”, dice. “Fui a cibercafés y busqué cosas en Internet. Así es como aprendí los conceptos básicos sobre cómo construir una casa ".

 

Cuando tenía 15 años, Desai completó la casa de muñecas con sus ladrillos. Había demostrado para su propia satisfacción que su plan de construir la casa menos cara del mundo era sólido. “Empecé a hablar de mi plan con mi familia y mis amigos”, recuerda. “La gente empezó a reírse de eso. Te has vuelto loco. ¿Cómo se puede hacer algo con papel y goma de mascar? No va a funcionar '. "

  

Izquierda: El papel reciclado se almacena en el centro y se prepara para su uso futuro. 

Más tarde, las mujeres transforman los bloques que se ven aquí en lámparas y otros productos.

Derecha:El primer uso de Desai de su ladrillo ecológico fue para construir inodoros. 

eñala con ironía que el primer proyecto de servicio de Paul Harris también fue un baño comunitario.

Encontrar confianza en el Intercambio de Jóvenes de Rotary

A los 15 años, Desai se describía a sí mismo como introvertido y su autoestima era baja. Con la gente riéndose de sus ideas, había comenzado a dudar de sí mismo. Pero el destino tenía otro giro reservado para el joven inventor.

“En 2009 fui seleccionado como estudiante de Intercambio de Jóvenes de Rotary”, dice. “Por eso le debo mucho a Rotary de lo que soy hoy”.

Desai había solicitado un intercambio a corto plazo, pero las cosas iban en una dirección diferente cuando fue a la entrevista. Les contó a los rotarios sus planes para construir la casa más barata del mundo y finalmente encontró al público receptivo que había estado buscando. Los rotarios lo alentaron a solicitar un intercambio más largo, y pasó su tercer año en la escuela secundaria Waukegan High School en Illinois, a unas 40 millas al norte del centro de Chicago.

Una noche, durante una cena de pollo frito, se abrieron las compuertas. En un instante, el introvertido se había desvanecido y empezó a contarles a sus padres anfitriones, Patrick Jimerson y Theodora “Teddy” Anderson, sobre sus ladrillos y sus planes para la casa menos cara del mundo. Después de escuchar con atención, Jimerson preguntó si Desai tenía una patente para sus ladrillos. (No lo hizo). También sugirió que Desai podría querer seguir esto como una carrera.

Al final de su año de intercambio, dice Desai, se había transformado en una persona diferente. “Era amigo de todos, y dondequiera que fuera, hablaba con la gente. Hice nuevos amigos porque comencé a compartir mis pensamientos internos sobre cómo veía el mundo ". Con la ayuda de Jimerson, Desai obtuvo una patente para la fórmula detrás de sus ladrillos. Y cuando regresó a la India, supo la dirección exacta que quería que tomara su vida.

Jimerson murió en 2016, pero Desai regresa a Waukegan cada diciembre para visitar a Anderson, tal como le prometió a Jimerson que lo haría. “El Intercambio de Jóvenes de Rotary te cambia para siempre”, dice. “Una vez estudiante de intercambio, siempre estudiante de intercambio. Ahora tengo una familia en todo el mundo ".

  

Izquierda: En un centro de empoderamiento de la mujer apoyado por el Club Rotario de Vibrant Valsad,

las mujeres usan la carpeta especial de Desai para crear productos ecológicos a partir de desechos de papel reciclado..

Derecha:EMujeres emprendedoras hacen y empaquetan eco-aretes.

Fundando una empresa ecológica

De vuelta a casa, Desai anunció sus planes de iniciar una empresa, llamada B-Dream, para fabricar sus ladrillos ecológicos a partir de chicle y desechos de papel. La respuesta fue mayoritariamente negativa. Un perfil de él en el periódico local concluía (como recuerda Desai) que era “un genio inmenso o la persona más loca que he conocido. Sólo el tiempo dirá."

Incluso sus padres expresaron sus dudas, convencidos de que su hijo iba a desperdiciar su vida en un empeño “imaginario”. Parte de su preocupación provenía de sus temores sobre cómo el resto de Valsad vería sus planes. “Mi familia tenía un gran nombre en la comunidad”, dice Desai. “Alguien que trabaja con desechos y que proviene de una familia socialmente prominente era una especie de tabú. 'Oye, está mencionando el nombre de la familia'. Toda esa presión hizo que mis padres pensaran que no podían soportar esta locura mía ".

Desai no se inmutó. Después de graduarse de la escuela secundaria, se inscribió en la Universidad Veer Narmad South Gujarat, donde obtendría un título en biotecnología. (Continuaría obteniendo un título avanzado en ingeniería ambiental). Mientras trabajaba para obtener su título universitario, persuadió a una fábrica de papel local para que le permitiera hacerse cargo de un pequeño estacionamiento abandonado en su propiedad. La fábrica ya estaba pagando una gran suma a otra empresa para que se llevara los desechos de papel; A cambio del lote y una suma de dinero significativamente menor, Desai acordó llevarse él mismo parte de ese desperdicio. También persuadió a un fabricante de chicles para que le entregara los residuos recortados. (En el proceso de elaboración de la goma de mascar, explica Desai, parte de la base de la goma de mascar se corta y se tira antes de agregar el edulcorante). Con esos materiales y su mezcla patentada para mantenerlos unidos,

Trabajando en el estacionamiento abierto, Desai comenzó a fabricar ladrillos. "Yo era el trabajo", dice. “Solo llegaba en dos o tres horas al día, porque sería de noche cuando llegué al lugar. Trabajar allí fue difícil, y luego tuve que volver a casa porque tenía que tomar un tren temprano en la mañana para ir a la escuela ”. A pesar de las dificultades, a los ocho meses tenía 4.000 ladrillos. La fábrica de papel necesitaba una cabina de vigilante, que Desai construyó, demostrando con éxito la viabilidad de su visión. (Finalmente, la cabaña fue desmantelada y los ladrillos duraderos se usaron para construir la oficina desde la que trabaja Desai hoy). “Había hecho mi primera casa”, dice Desai. "Ahora era el momento de comenzar la producción en masa".

  

Izquierda: En un centro de empoderamiento de la mujer apoyado por el Club Rotario de Vibrant Valsad,

las mujeres usan la carpeta especial de Desai para crear productos ecológicos a partir de desechos de papel reciclado.

Derecha:Dhriti Desai (tercero desde la derecha) y Sonal Soni Patel (derecha), miembros del club Vibrant Valsad, participan en un taller en el centro.​​​​​​​.

Casas y baños de ladrillos reciclados

Desai usó sus ladrillos para construir unas 70 casas, pero descubrió que tenían una demanda aún mayor para la construcción de baños públicos. En 2014, el primer ministro indio, Narendra Modi, lanzó una campaña nacional llamada Swachh Bharat Abhiyan, o Misión India Limpia. Su objetivo era reducir la basura, fomentar el reciclaje y acabar con la práctica de la defecación al aire libre. Debido a que Desai podía fabricar baños públicos al 40 por ciento de lo que costaba a sus competidores, su producto tenía una gran demanda.

Los baños también fueron el boleto de Desai para regresar a Rotary. “Rotary ha estado corriendo por mis venas desde que nací”, dice. Su abuelo era rotario honorario y, desde 1994, su padre es miembro del Club Rotario de Valsad, el mismo club al que se unió Desai en 2015. Como siempre, tenía grandes ambiciones. “Es fácil convertirse en socio rotario, pero es muy difícil convertirse en rotario”, dice. “Quería ser rotario”.

Desai comenzó proponiendo un proyecto de saneamiento al presidente del club: instalar dos baños públicos hechos con sus ladrillos en un pueblo rural cerca de Valsad. Su modelo a seguir no fue otro que el fundador de Rotary. Como relata Desai con cierto deleite, "el primer proyecto de servicio de Paul Harris fue también un baño comunitario", parte de un movimiento de "estación de confort" en Chicago en 1907. Los baños en la aldea fueron los primeros de varios que Desai instalaría con su club, pero su experiencia allí tuvo un mayor impacto en su pensamiento de lo que esperaba.

Mientras los rotarios instalaban el baño, una mujer se acercó a Desai. "¿Por qué estás construyendo un baño aquí?" preguntó enojada. “No puedo alimentar a mis propias hijas. ¿Cómo podría mantener esto? " Desai no tuvo respuesta. Quería ayudarla, pero no sabía cómo. La respuesta llegaría con el tiempo.

El negocio de Desai prosperó, pero al necesitar inversores que le proporcionaran los fondos para cumplir con sus contratos para construir inodoros en toda la India, poco a poco perdió el control de su empresa. Al final, fue expulsado y se quedó sin nada, a excepción de su patente sobre la carpeta que era esencial para la fabricación de sus ladrillos de bajo costo y ecológicos. Desai fundó una nueva empresa, EcoEclectic Technologies, que trabaja con empresas industriales para reciclar papel, plástico y desechos metálicos en productos como adoquines y paneles de madera artificial. “Eso es lo que me gusta llamar una innovación disruptiva”, dice. “Es algo que cambia la perspectiva de las personas de manera positiva. Empiezan a ver las cosas de una manera que ayuda a cambiar la comunidad. No se trata solo de crear un producto en particular,

 

   

Izquierda:Las mujeres emprendedoras adquieren las habilidades para mejorar su vida y la de sus familias.

Derecha: Un par de eco-pendientes hechos por una de las emprendedoras.

Creación de un nuevo club rotario

Desai analiza sus productos analizando el “triple resultado final”, mirando las cosas desde perspectivas financieras, sociales y ambientales. “Las tres cosas juntas, se mantienen bajo un mismo equilibrio”, dice. "Esa es la base de todos nuestros productos". Ese tipo de pensamiento le valió a Desai un lugar en la lista de Forbes de 2018 de los mejores emprendedores sociales menores de 30 años de Asia. También le valió un nuevo sobrenombre: Waste Warrior.

La nueva empresa también dio respuesta a las preguntas de la mujer molesta por la instalación de un baño público en su aldea rural. Con su esposa, Dhriti, la pareja se casó en enero de 2019, Desai fundó una microempresa social llamada Eco Lights Studio. La empresa emplea a mujeres de las zonas rurales de la India para fabricar lámparas, relojes, joyas y otros productos a partir de desechos industriales. Las mujeres trabajan desde sus hogares en su propio horario y ganan significativamente más de lo que ganarían en los trabajos serviles que de otro modo podrían obtener. “Las llamamos mujeres emprendedoras, no trabajadoras”, dice Desai. “Para honrarlos, todos estos productos llevan sus huellas digitales. Destacamos esto. Da singularidad a los productos que fabricamos ".

Desai tenía un gran plan más bajo la manga: “Reuní a 30 jóvenes profesionales y dije: 'Comencemos un nuevo club rotario y creemos una diferencia en la comunidad'”. Establecido en octubre de 2018 con una membresía que incluía muchos segundos. Rotarios de la generación anterior, el Club Rotario de Vibrant Valsad asumió, como uno de sus primeros proyectos, la creación de un centro de empoderamiento de la mujer, una instalación donde las mujeres locales pueden adquirir las habilidades necesarias para mejorar su vida y la de sus familias. Eco Lights Studio es un socio de la empresa y Desai pretende que sirva de modelo para los centros de mujeres en otras ciudades. Hoy, sus padres, una vez inquietos, expresan orgullo por los logros de su hijo.

"La idea principal no es solo crear empleo, sino también elevar a estas mujeres", dice Waste Warrior. “Siempre ha sido mi objetivo ayudar a alguien que lo necesita. Espero devolver a Rotary ya la comunidad lo que Rotary me ha dado ”, exactamente como lo querrían el Capitán Planet y Paul Harris.

Esta historia apareció originalmente en la edición de agosto de 2020 de la revista The Rotarian . Información adicional de Andrew Chudzinski.